Edición genética: problemas éticos

La edición genética da lugar a nuevos cuestionamientos éticos que antes eran del terreno de la Ciencia Ficción.

29 de diciembre, 2022

Un sueño de la medicina que hasta poco tiempo era eso, sólo un sueño, es la modificación genética para fines terapéuticos. La idea de poder sustituir un gen defectuoso por uno correcto y que evite una enfermedad grave parece de ciencia ficción. No obstante eso ya es posible. Una de las técnicas de modificación genética es el CRISPR. ¿En qué consiste y qué busca? En síntesis:

“… utiliza unas guías y una proteína (Cas9) para dirigirse a zonas elegidas del ADN y cortar. A partir de ahí, se pueden pegar los extremos cortados e inactivar el gen, o introducir moldes de ADN, lo que permite editar sus ‘letras’ a voluntad”. La edición genética así se encuentra la posibilidad de tener múltiples aplicaciones como en la agricultura (creación de plantas transgénicas con menos problemas), la prevención de enfermedades (modificar a los mosquitos transmisores de la Malaria, por ejemplo) y claro el tratamiento de enfermedades humanas como el Cáncer y diversas dolencias hereditarias como el Alzheimer” (1).

Por supuesto, algunas aplicaciones no parecen generar problemas éticos. Corregir un gen que aumente el riesgo de cáncer en una persona concreta y que además no herede esa modificación, parece una medida buena en sí, es decir, el objeto moral es adecuado: prevenir una enfermedad. La duda viene cuando los cambios genéticos no son realizados para curar una enfermedad o los cambios puedan heredarse a generaciones posteriores sin saberse los riesgos de las modificaciones a largo plazo. 

En esta óptica, parece que hay que orientarse por el principio de precaución: no realizar las intervenciones hasta tener una seguridad razonable de no producir daño. Contra este principio el investigador He Jiankui, experto en edición genética de la Universidad Meridional de Ciencia y Tecnología de China, en el año  2018, implantó embriones modificados genéticamente (para intentar protegerlos del VIH)  en una mujer de la cual nacieron unas gemelas. El investigador fue condenado mundialmente al considerar el experimento como poco responsable y arriesgado. Así, los cuestionamientos se dieron en parte a los riesgos de seguridad ya mencionados.  

Las dos niñas que nacieron con las modificaciones genéticas, se ha afirmado, están en vulnerabilidad y requieren seguimiento médico para ya que la edición de sus genes podría haber creado errores en los genomas, que podrían transmitirse a sus hijos:

“… en un documento de Qiu Renzong de la Academia China de Ciencias Sociales en Beijing, y Lei Ruipeng de la Universidad de Ciencia y Tecnología de Huazhong en Wuhan, es la primera en discutir cómo manejar la situación única de las niñas.Recomiendan la secuenciación periódica de los genomas de las niñas para detectar «anomalías», incluida la realización de pruebas genéticas de sus embriones en el futuro” (2).

Además, de este problema mencionado, ejemplificado en el caso de estas niñas en China, surgen otros cuestionamientos éticos, por ejemplo, si es posible modificar rasgos no terapéuticos como la altura, el aspecto físico, la fortaleza, etc ¿no nos llevaría a prácticas eugenésicas? Si se patentan los procedimientos, en caso de enfermedades graves que pudiesen curarse, ¿debe dejarse solo al mercado la distribución y acceso a las técnicas?

En pocas palabras, como cualquier nueva intervención médica en desarrollo, requiere un análisis ético que ayude a discernir los beneficios y posibles perjuicios de la técnica en la vida humana.

 

Referencias:

Méndez, J.El editor genético CRISPR explicado para principiantes. Servicio de Información y Noticias Científicas. Ciencias clínicas. 2007. Disponible en: https://www.agenciasinc.es/Reportajes/El-editor-genetico-CRISPR-explicado-para-principiantes

Smriti Mallapaty, S. Investigación y ciencia. “La protección de los primeros «bebés CRISPR» suscita un debate ético”. 7 de marzo de 2022. (originalmente en Nature news). Disponible en: https://www.investigacionyciencia.es/noticias/la-proteccin-de-los-primeros-bebs-crispr-suscita-un-debate-tico-20748

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